La biotecnología de las microalgas y su importancia en la salud

Los microorganismos están en todos los ambientes que nos rodean, muchos de ellos pueden sintetizar compuestos que pueden mejorar nuestra salud, como son los compuestos producidos por las microalgas. Estos microorganismos crecen transformando la energía del sol en energía química a través de la fotosíntesis y nos brindan alrededor del 50% del oxígeno disponible en nuestro planeta; además, poseen una alta tasa de crecimiento, fijan el dióxido de carbono eficientemente y asimilan otros compuestos sencillos para producir biomasa con una eficacia de hasta cuatro veces mayor a la de las plantas vasculares.

Desde un punto de vista productivo, las microalgas se cultivan actualmente bajo diferentes escalas para generar y procesar diversos productos de interés, como bioenergéticos para generar calor y electricidad; lo que contribuye a reducir las emisiones de CO2; así como, participar en el tratamiento de aguas residuales. Asimismo, se pueden obtener productos medicinales de alto valor añadido con aplicaciones en la nutrición y salud humana, acuicultura, cosméticos y biofertilizantes e inclusive, colorantes naturales cuya producción se puede llevar a cabo sin generar ningún impacto ambiental.

Uno de los componentes producido por las microalgas que ha llamado la atención en los últimos años es la astaxantina, este carotenoide presenta propiedades antioxidantes. Entre las investigaciones más destacadas de los últimos años, se sabe que este compuesto controla el estrés oxidativo; por lo que previene la degeneración y evita la pérdida de la visión relacionada con el envejecimiento; además, es un potente antiinflamatorio, es más, puede prevenir el cáncer de próstata y previene el cáncer de piel inducido por luz UV ya que aumenta la resistencia de la piel. La astaxantina, puede bloquear los efectos de las especies reactivas del oxígeno (ROS por sus siglas en inglés), suprimir la alteración y el daño en la piel humana.

Por lo antes mencionado, la astaxantina constituye un metabolito de gran interés tanto científico como comercial, ya que presenta numerosas propiedades beneficiosas en la industria farmacéutica y de alimentos.

Actualmente, existen más de 30 mil especies de microalgas, y solo unas cien de ellas, han sido estudiadas con detalle y solo alrededor de diez se explotan comercialmente. Por lo tanto, falta mucho por descubrir e investigar de este grupo de organismos fotosintéticos, también de las perspectivas para el uso en la industria biotecnológica y sobre todo para lograr una alta rentabilidad económica, que sea accesible para la sociedad y que sea amigable para el ambiente.

Nuestro grupo de investigación viene trabajando en los últimos años en las propiedades de la astaxantina como su efecto fotoprotector y antioxidante.  Esperamos que nuestras investigaciones traigan un impacto social positivo, ya que queremos fomentar los beneficios del consumo de astaxantina en la salud de la población.

Grupo de investigación en astaxantina.
Referencias

Gokare Ravishankar y Ranga Ambati (2021).Global Perspectives on Astaxanthin from Industrial Production to Food, Health, and Pharmaceutical Applications (1st Edition) Elsevier, USA.

Norma Estrada, Bertha Olivia Arredondo Vega, Alma G. Muñoz Guzmán (2022).Las microalgas, productoras de opciones sustentables para la salud, Biotecnología en movimiento N°28, UNAM, México.

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